Graaf Folke Bernadotte en de witte bussen – Geschiedenis van een dramatische redding

Graaf Folke Bernadotte en de witte bussen, Fröslevlejren Danmark | © mare.photo

De Tweede Wereldoorlog leek verloren. De Scandinavische zorg groeide echter dat hun ontvoerde en gevangen landgenoten het slachtoffer zouden worden van massale schietpartijen of kampen opblazen. Over heel Duitsland werden ze verdeeld, de politie, verzetsstrijders, Joden uit Denemarken en Noorwegen.

Graaf Folke Bernadotte en de witte bussen

Tijdens een bezoek aan het voormalige concentratiekamp Fröslevlejren bij Padborg in Denemarken, kom ik een ontroerend verhaal tegen. Kort voor het einde van de oorlog, onder leiding van graaf Folke Bernadotte, begonnen de witte bussen uit Zweden en later uit Denemarken ontvoerde gevangenen uit Noorwegen en Denemarken te redden aan het einde van de Tweede Wereldoorlog. Het is een race voor leven en dood en niet elke redder in nood komt lang thuis.

De Noorse regering werd verbannen in Stockholm. En zo was het hun vertegenwoordiger, Niels Christian Ditleff, die, uit de beschreven bezorgdheid met het Zweedse ministerie van Buitenlandse Zaken, een reddingsactie voorstelde onder leiding van het Rode Kruis. Dat was in november 1944.

De regering gaf graaf Folke Bernadotte de opdracht om als vice-president van het Rode Kruis met de Duitsers te onderhandelen. Bernadotte vloog in februari 1945 naar Berlijn. In de bagage een dik runenboek uit de 17e eeuw als cadeau voor zijn gesprekspartner, de Reichsführer van de SS, Heimrich Himmler.

Want Himmler wilde met de westerse mogendheden over een afzonderlijke vrede onderhandelen, in tegenstelling tot de ideeën van Hitler, omdat hij precies de vice-president van het Rode Kruis was. De hoop van Himmler was dat Bernadotte op verzoek van Himmler zijn contacten met Engeland gebruikte.

Eerste onderhandelingssucces voor graaf Folke Bernadotte

Voor het eerst ontmoetten Himmler en graaf Folke Bernadotte elkaar in de genezende steden Hohenleychen in het Uckermark. Deze bijeenkomst was positiever dan verwacht. Himmler verwachtte van graaf Folke Bernadotte absolute geheimhouding en zei dat alle getroffen gevangenen werden overgebracht naar het kamp Neuengamme in de buurt van Hamburg en daar werden verzameld, het Zweedse Rode Kruis maar voertuigen, chauffeurs en benzine moeten.

Terug in Stockholm had graaf Folke Bernadotte slechts twee weken nodig om de reddingsoperatie te organiseren. Graaf Folke Bernadotte vloog een tweede keer naar Berlijn. Dit keer ontmoette graaf Folke Bernadotte het hoofd van het Reich Security Main Office Ernst Kaltenbrunner en de chef van de geheime dienst Walter Schellenberg. Omdat graaf Folke Bernadotte meer wilde. En zo maakte hij het, dat ook de Scandinavische Joden naar de collectie Neuengamme kwamen en zo voor de veilige vernietiging werden bewaard.

De witte bussen starten

Duitsland werd vernietigd in zijn infrastructuur en blootgesteld aan dagelijkse aanvallen. Het was als het ware een zelfmoordmissie voor de ongeveer 250 vrijwilligers die 350.000 liter brandstof, 36 bussen en 39 vrachtwagens ontmoetten in Hässleholm, Zuid-Zweden. Nu had het Zweedse Rode Kruis niet genoeg voertuigen, dus het Zweedse leger voorzag meer voertuigen voor dit konvooi.

Het was een reis naar het onbekende. Niemand had tot nu toe oorlogservaringen en er waren dus lezingen, rijoefeningen of gedragsregels om het commando niet in gevaar te brengen. In de bagage zaten tenten, voedsel, veldkeukens. Sommige bussen waren uitgerust met ligstoelen om zieken en gewonden onder te brengen. Haastig werden alle voertuigen wit geverfd en voorzien van het Rode Kruis. Dus ze werden bekend als The White Buses.

Voor het eerst ontmoetten de helpers de SS-handlangers met getrokken wapens en wachtten vervolgens op het volledig verwoeste Noord-Duitsland met de gebombardeerde wegen. De routes voor de witte bussen werden gecoördineerd met de geallieerden, maar voertuigen werden vernietigd bij laagvliegende aanvallen en helpers gedood.

Groot wantrouwen tegen de gevangenen

Niemand in de kampen wilde echt blij zijn met de witte bussen, omdat de mensen zoveel vreselijke dingen hadden meegemaakt dat ze geloofden in een leugenachtig spel van de Duitsers. In het concentratiekamp Dachau stonden de gevangenen al enkele uren stil, toen de witte bussen met hun helpers aankwamen, geloofden ze hen niet.

In het concentratiekamp Theresienstadt weigerden de 423 Deense joden aan boord van de witte bussen. Omdat ze geloofden dat de witte bussen hen tot een zekere dood zouden brengen, naar vernietigingskampen.

Eindelijk kregen de geredde en volledig uitgehongerde mensen weer iets te eten, wat natuurlijk zeer riskant is. Omdat het lichaam dan snel reageert met diarree. Dat vertraagde de rit helemaal. Maar aan wie kan je de schuld geven? De bewakers die deze ritten vergezelden en zelfgenoegzaam ook dit eten serveerden, legden hun eten met laxeermiddelen.

Chaos en bittere gevolgen voor andere gevangenen

Tegen het einde van maart 1945 was ongeveer elke seconde gevangen Scandinaviër aangekomen in Neuengamm. Het magazijn barstte uit zijn voegen. Er moest weer ruimte zijn voor zoveel mensen, hoe dan ook. En voor wat er nu gebeurt, moet men niet het Zweedse Rode Kruis de schuld geven, maar alleen de vervuilers, de onmenselijke nazi’s.

De witte bussen vervoeren nu mensen uit Rusland, Polen en Frankrijk: van het concentratiekamp Neuengamme naar de satellietkampen in Hannover en Salzgitter. Ze waren in ellendige toestand, uitgemergeld tot in het bot en in de laatste stadia van bepaalde honger. Vanwege hun uiterlijk werden ze door de nazi’s in de concentratiekampen minachtend “moslims” genoemd.

De Scandinaviërs deden het relatief goed, zolang je het woord “goed” op dit punt kunt gebruiken. Ze werden niet zo slecht geleverd, ze kwamen overeen met het model van een Germaans ras.

Deze Mussulmans, bijna niet in staat om te leven, werden blootgesteld aan de brutale willekeur van de bewakers. Zelfs in aanwezigheid van de Zweedse helpers werden ze geslagen. Alleen al de reis naar de satellietkampen heeft zeven van deze mensen niet overleefd.


In de review van dit deel van het verhaal, 60 jaar na de reddingsoperatie, braken emotionele debatten uit in Zweden. Omdat het Rode Kruis zich inzet voor absolute neutraliteit, heeft het in dit geval een partij genomen voor een deel van de samenleving, namelijk alleen de Scandinavische gevangenen, en deze hebben de voorkeur. Volgens de Geneefse Conventies zouden degenen die in slechtere toestand waren, door het Rode Kruis moeten worden verzorgd, ongeacht hun afkomst.

Tegelijkertijd is het moeilijk om jezelf te plaatsen in de rol van helpers die vrijwillig een gevaarlijke oorlogszone betreden en hun leven riskeren, gedeeltelijk hun leven verliezen. Vooral in de laatste weken van de oorlog heerste er totale chaos.


Van de 2.000 mensen die naar de satellietkampen zijn overgebracht, zullen weinigen het einde van de oorlog hebben meegemaakt.

Laatste fase voor de witte bussen

Graaf Bernadotte bezocht met een delegatie van het Zweedse Rode Kruis op 30 maart 1945. De Deense en Noorse gevangenen uit de geëvacueerde barak stemden in met de eer van de graaf het Zweedse volkslied. Drie dagen later ontmoette graaf Folke Bernadotte Himmler, die nog steeds vrij euforisch was over een vredesovereenkomst met de westerse mogendheden en riep graaf Folke Bernadotte op voor steun. Maar graaf Folke Bernadotte was alleen belangrijk voor de gevangenen, dus bereikte hij de witte bussen met alle Deense politieagenten terug naar Denemarken en stond alle vrouwen en zieken toe om het neutrale Zweden te verlaten.

En dat was een brede term. Alle gedetineerden waren tenslotte ziek, hoewel niet zoals de hierboven beschrevene gewijd aan de dood.

Als de reddingsoperatie nu duidelijk verder was gegaan dan de vier weken waarvoor de vrijwilligers zich hadden gecommitteerd, was een groot deel nu op weg terug. Aan de andere kant hadden veel kampbewoners besmettelijke ziekten en parasieten, zodat ze niet alleen naar huis konden worden vrijgelaten. Dat zou verwoestend zijn geweest voor Denemarken. Dit is hoe een quarantainestation werd gebouwd in Padborg, Denemarken. Er waren nieuwe helpers en vervoermiddelen nodig voor de laatste reis. Haastig werd elke tastbare Deense bus wit geverfd, geplakt en vertrokken we naar Neuengamme bij Hamburg. In de laatste weken van de oorlog was het niet langer interessant of de helpers neutrale Zweden waren of mensen uit het bezette Denemarken. Het eerste ziekenvervoer begon op 9 april.

Himmler wilde zo goed mogelijk bij de geallieerden staan, omdat hij zich blijkbaar bewust was van de aanstaande overgave. Tien dagen later beval zijn hoofdkwartier dat het kamp Neuengamme op 21 april zou worden verlaten. ‘S Nachts werden nog eens 124 bussen samengebracht in Denemarken, wit geverfd, en dus begonnen de witte bussen opnieuw in een konvooi naar Neuengamme. Want er was nog maar één dag over waarop 4.200 gevangenen konden worden vrijgelaten. Denk maar aan gebombardeerde wegen en volledig vernietigde infrastructuur.

De laatste liberalen verlieten het kamp 30 minuten voor de deadline.

De witte bussen beginnen aan het volgende konvooi

Graaf Folke Bernadotte had eigenlijk alles bereikt wat hem was verteld. Maar onvermoeibaar wilde hij zoveel mogelijk zielen redden. En dus bereikte Graf Folke Bernadotte in het volgende proces alle gevangenen van het concentratiekamp Ravensbrück in het land Brandenburg naar Zweden. De tijd was kort, omdat het Rode Leger aan de poorten van Berlijn was. De witte bussen vertrokken opnieuw als konvooi naar dit gevaarlijke gebied, dit keer ondersteund door een goederentrein die op miraculeuze wijze niet werd aangevallen. Ongeveer 7.000 vrouwen uit België, Frankrijk, Nederland, Polen en Tsjechië werden gered. Hiervan behoorden 1607 vrouwen tot het jodendom. Ze werden kort voor het bittere zinken van de Cap Arcona met hetzelfde schip gered en kwamen vervolgens door de witte bussen naar Zweden.

In Denemarken en Zweden werden de witte bussen reikhalzend verwacht, de geredde mensen ontvingen euforie, sommigen konden herstellen in het sanatorium van Ramlösa in Helsingborg. Voor een deel van het geredde Zweden was het nieuwe thuis.

Graaf Folke Bernadotte

Graaf Folke Bernadotte was het nooit zat om na de Tweede Wereldoorlog met mensen om te gaan. Dus probeerde hij namens de Verenigde Naties te bemiddelen in het Palestijns conflict. Maar op 17 september 1948 werd hij samen met een Franse VN-waarnemer het slachtoffer van een fatale terreurdaad door de joodse terreurgroep “Lehi”.

Denemarken wijdde een gedenkteken aan graaf Folke Bernadotte ter ere en dank als monument in de Deense grensstad Krusau.

Leave a Comment